Encuentran microplásticos en la nieve fresca de la Antártida

Investigadores de Nueva Zelanda hallaron microplásticos en la nieve recién caída en la Antártida. Detectaron una concentración de 29 partículas por cada litro de nieve, creen que estos microplásticos viajaron miles de kilómetros a través del aire.

En la actualidad los plásticos están presentes en casi cada rincón del planeta, los usamos para fabricar aparatos y para envasar productos y alimentos. Según las Naciones Unidas, cada año se producen unas 400 millones de toneladas de plástico a nivel global, de las cuales solo el 9% son recicladas. 

Los plásticos no se descomponen, pero se degradan en minúsculas partículas: los microplásticos miden menos de 5 milímetros,  y los nanoplásticos son casi microscópicos, por eso su presencia suele pasar desapercibida. 

Estudios han hallado estás micro partículas dispersas en el aire y en el agua. Otros las han encontrado en alimentos (como el pescado, la lechuga o la zanahoria). Además, en los últimos meses comprobaron la presencia de microplásticos en la sangre y pulmones humanos. Estas investigaciones dan cuenta de la capacidad contaminante del plástico.

Ahora, científicos de la Universidad de Canterbury de Nueva Zelanda han encontrado estas partículas en la nieve recién caída en la Antártida. El estudio, publicado este miércoles en la revista científica The Cryosphere, detalla que hallaron microplásticos en 19 locaciones diferentes de la remota Isla de Ross.

La Isla de Ross esta ubicada en el Archipiélago Ross, situado al norte de la Antártida y al sur de Nueva Zelanda. /Captura de imagen satelital/ .

Los investigadores indican que los modelos atmosféricos sugieren que estos microplásticos viajaron miles de kilómetros a través de las corrientes de aire, aunque consideran que la presencia humana en el continente influye. 

A finales del 2019, Alex Alves, investigador de doctorado de la Universidad de Canterbury, recolectó muestras de nieve fresca en la Isla de Ross. En ese momento había pocos estudios enfocados a la presencia de microplásticos en el aire, y se desconocía, en parte, la dimensión del problema. 

“Cuando Alex viajó a la Antártida en 2019, nos éramos optimistas de que no encontraría ningún microplástico en un lugar tan prístino y remoto”, dijo Laura Revell, coautora del estudio. Alves recolectó muestras de nieve en las zonas remotas de la Isla, además se le encomendó “que recogiera nieve de las carreteras de la Base Scott y McMurdo Station, para que tuviera al menos algunos microplásticos para estudiar”, agregó Revell. 

Pero una vez en el laboratorio, los investigadores se percataron de que sus estimaciones eran erróneas: también hallaron microplásticos en las zonas remotas de la isla. 

Aves, conmocionado por su descubrimiento, dijo que “es increíblemente triste, pero encontrar microlplásticos en la nieve fresca de la Antártida pone de relieve el alcance de la contaminación por plásticos incluso en las regiones más remotas del mundo”. 

«En los estudios publicados en los últimos años hemos aprendido que, dondequiera que busquemos, encontramos microplásticos transportados por el aire«, añadió Revell.

Las muestras de nieve derretida se analizaron mediante una técnica química, para determinar qué tipo de plásticos estaban presentes, luego las partículas se estudiaron con un microscopio para establecer su tamaño, forma y color. 

Se encontraron 13 tipos de plástico diferentes, siendo el más común el PET, mayormente utilizado en los envases de bebidas o en la industria textil. 

En las inmediaciones a las bases de Scott y McMurdo de la Isla de Ross, la concentración de microplásticos fue tres veces mayor, detallaron los investigadores. 

Estas micropartículas tienen la capacidad de influir en el clima, ya que en gran escala podrían acelerar el derretimiento del hielo y la nieve, subrayan. 

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